Τελευταία άρθρα

NASA: Επτά πλανήτες στο μέγεθος της Γης γύρω από ένα αστέρα

Μια ιδιαίτερα σημαντική ανακοίνωση έκανε εχθές αργά η NASA. Το διαστημικό τηλεσκόπιο Spitzer αποκάλυψε το πρώτο σύστημα επτά πλανητών σε μέγεθος ανάλογο της Γης, γύρω από ένα άστρο.

Τρεις από τους πλανήτες του συστήματος βρίσκονται μέσα στην κατοικήσιμη ζώνη. Αυτό σημαίνει ότι τοποθετούνται σε τέτοια απόσταση από τον αστέρα όπου ένα βραχώδης πλανήτης είναι πιθανόν να διαθέτει νερό σε υγρή μορφή, στοιχείο κλειδί για την ανάπτυξη ζωής κάτω από τις κατάλληλες ατμοσφαιρικές συνθήκες, με βάση τα όσα γνωρίζουμε μέχρι σήμερα για τη ζωή.

Η ανακάλυψη της NASA θέτει νέο ρεκόρ για τον μεγαλύτερο αριθμό πλανητών που βρίσκονται εκτός του ηλιακού μας συστήματος, σε σύστημα ενός αστέρα και εντός της κατοικήσιμης ζώνης. Αυτοί οι πλανήτες επειδή βρίσκονται εκτός του ηλιακού μας συστήματος, επιστημονικά ονομάζονται εξωπλανήτες.

Το παραπάνω σύστημα βρίσκεται σε απόσταση περίπου 40 ετών φωτός, περίπου 378 τρισεκατομμύρια χιλιόμετρα από τη Γη. Αν και η απόσταση αυτή φαντάζει εξωπραγματική, με βάση τα δεδομένα του διαστήματος είναι σχετικά κοντά μας, στον αστερισμό του Υδροχόου.

Το σύστημα εξωπλανητών ονομάζεται TRAPPIST-1 και παίρνει το όνομα του από to The Transiting Planets and Planetesimals Small Telescope (TRAPPIST) το οποίο βρίσκεται στη Χιλή. Ήδη από τον Μάιο του 2016 ερευνητές χρησιμοποιώντας το TRAPPIST ανακοίνωσαν την ανακάλυψη τριών πλανητών στο συγκεκριμένο σύστημα. Τα ονόματα τους είναι Trappist - 1b, c, d, e, f, g και h.

Με τη βοήθεια αρκετών ακόμα τηλεσκοπίων που βρίσκονται στη Γη, περιλαμβανομένου και του European Southern Observatory's Very Large Telescope, το Spitzer επιβεβαίωσε την ύπαρξη δύο πλανητών και ανακάλυψε πέντε επιπλέον, αυξάνοντας έτσι τους γνωστούς σε εμάς πλανήτες για το συγκεκριμένο σύστημα στους επτά.

Χρησιμοποιώντας δεδομένα από το διαστημικό τηλεσκόπιο Spitzer η ομάδα των ερευνητών μέτρησε τα μεγέθη των επτά εξωπλανητών και έχει κάνει τις πρώτες εκτιμήσεις για τις μάζες των έξι από αυτούς, επιτρέποντας μας έτσι να υπολογίσουμε την πυκνότητα τους. Βασιζόμενοι στις πυκνότητες, όλοι οι εξωπλανήτες του συστήματος TRAPPIST-1 είναι πιθανόν να είναι βραχώδης. Περαιτέρω παρατηρήσεις θα μας βοηθήσουν να διαπιστώσουμε όχι μόνο αν είναι πλούσιοι σε νερό, αλλά να υπολογίσουμε και την πιθανότητα ύπαρξης υγρού νερού στις επιφάνειες τους.

Όσον αφορά τη μάζα του έβδομου και πλέον απομακρυσμένου από τον αστέρα εξωπλανήτη δεν έχει ακόμα υπολογιστεί. Οι επιστήμονες πιστεύουν ότι είναι πιθανόν να είναι παγωμένος, παρόλα αυτά χρειάζονται περαιτέρω παρατηρήσεις για να επιβεβαιώσουν τις εικασίες τους.

Ο επικεφαλής συγγραφέας του paper που δημοσίευσε η ομάδα των επιστημόνων από οκτώ χώρες, Michael Gillon, και επικεφαλής ερευνητής της μελέτης για το σύστημα εξωπλανητών TRAPPIST στο Πανεπιστήμιο της Λιέγης, στο Βέλγιο δήλωσε:

Τα επτά θαύματα του TRAPPIST-1 είναι οι πρώτες πλανήτες σε μέγεθος ανάλογο της Γης οι οποίοι και βρέθηκαν σε τροχιά γύρω από ένα τέτοιο άστρο. Είναι επίσης ο καλύτερος στόχος μέχρι σήμερα για να μελετήσουμε τις ατμόσφαιρες πιθανά κατοικήσιμων πλανητών με μέγεθος ανάλογο της Γης.

Όσον αφορά το αστέρι του συστήματος, το TRAPPIST-1, είναι καταχωρημένο ως ένας πολύ ψυχρός αστέρας, δηλαδή ένας καφέ νάνος. Αυτό σημαίνει ότι είναι τόσο ψυχρό που υγρό νερό μπορεί να υπάρχει σε πλανήτες που βρίσκονται σε τροχιά αρκετά κοντά του, σίγουρα πολύ πιο κοντά του από ότι στο δικό μας ηλιακό σύστημα.

Επιπλέον οι πλανήτες του συστήματος βρίσκονται αρκετά κοντά μεταξύ τους, κάτι που σύμφωνα με τους επιστήμονες σημαίνει ότι αν κάποιος στεκόταν στην επιφάνεια ενός από αυτούς τους πλανήτες  θα μπορούσε να παρατηρήσει και πιθανόν να δει στοιχεία από τη μορφολογία του εδάφους σε έναν κοντινό πλανήτη ή τα σύννεφα στην ατμόσφαιρα. Αυτοί οι πλανήτες θα φαίνονταν μεγαλύτεροι από ότι το φεγγάρι στον ουρανό της Γης.

Οι επιστήμονες εικάζουν ότι οι πλανήτες μεταξύ τους είναι πιθανόν να είναι παλιρροιακά κλειδωμένοι, κάτι που αν ισχύει θα σημαίνει ότι η ίδια πλευρά του πλανήτη βλέπει πάντα προς τον αστέρα, έτσι κάθε πλευρά του πλανήτη θα έχει διαρκώς ημέρα ή νύχτα.

Αυτό θα είχε μετεωρολογικές ιδιαιτερότητες σε κάθε πλανήτη που παρόμοιες της δεν συναντάμε στη Γη. Θα μπορούσαν να υπάρχουν δυνατοί άνεμοι με φορά από την πλευρά που υπάρχει ημέρα προς εκείνη της νύχτας καθώς και ακραίες αλλαγές θερμοκρασίας.

Οι επιστήμονες πίστευαν ότι οι εξωπλανήτες στην πλειονότητα τους είναι γιγάντιοι, σαν τον Δία ή και ακόμα μεγαλύτεροι. Οι παρατηρήσεις εξωπλανητών όμως μας έχουν δείξει ότι οι πλανήτες με μέγεθος ανάλογο της Γης αφθονούν στο γαλαξία μας.

Είναι λοιπόν πιθανόν ηλιακά συστήματα σαν το δικό μας, όπου στο εσωτερικό τμήμα του διαθέτει τη Γη και άλλους τρεις πλανήτες, τον Άρη, την Αφροδίτη και τον Ερμή να είναι τελικά κάτι συνηθισμένο.

Η εκτίμηση που υπάρχει αυτή τη στιγμή στις επιστημονικές κοινότητες είναι πως περίπου το 15% των αστέρων που βρίσκονται στη γειτονιά μας είναι πολύ ψυχρά άστρα όπως το TRAPPIST- 1. Πλέον αυτοί οι αστέρες είναι στόχοι των αστρονόμων για έρευνα στο μέλλον στην αναζήτηση εξωπλανητών.

Με πληροφορίες από τη NASA